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La artritis juvenil: nuevos descubrimientos llevan a nuevos tratamientos

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Radiografía de la rodilla de un niño de 6 años de edad con artritis idiopática juvenil (AIJ).


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La artritis es una enfermedad que afecta más que nada a las personas mayores, ¿cierto?  No necesariamente. 

La artritis juvenil es una de las enfermedades crónicas que más comúnmente afectan a los niños. De hecho, casi 300,000 jóvenes han sido diagnosticados con la enfermedad en todo el país. Los síntomas más comunes incluyen dolor en las articulaciones, inflamación (hinchazón), dolor y rigidez. Uno de los primeros indicios puede ser un cojeo por las mañanas.

Nikolay Nikolov, un reumatólogo y jefe de equipo clínico de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés), afirma que los niños con artritis juvenil y sus padres tienen motivo para ser optimistas. En los últimos años, las firmas farmacéuticas han creado, y la FDA ha aprobado, nuevas terapias para atenuar los efectos de la enfermedad y ponerla bajo control, posiblemente evitando discapacidades significativas a futuro.

Aunque nadie sabe a ciencia cierta qué es lo que causa la artritis juvenil, los científicos sí saben que se trata de un trastorno autoinmune. El sistema inmunológico, que normalmente ayuda al organismo a combatir las infecciones, ataca sus propios tejidos.

La artritis juvenil se divide en varios subgrupos. Conocidas en lo colectivo como artritis idiopática juvenil (AIJ), estas enfermedades se presentan antes de los 16 años de edad y causan hinchazón en una o más de las articulaciones, al menos por seis semanas.

La AIJ afecta tanto a las grandes articulaciones, como las rodillas, las muñecas y los tobillos, como a las pequeñas articulaciones. La AIJ poliarticular, el subgrupo más grande, afecta un gran número de articulaciones. Otro subgrupo es el de la AIJ sistémica, que afecta al cuerpo entero, y por lo general provoca fiebre y erupciones de la piel.

En el pasado, el primer frente de tratamiento para los niños con artritis juvenil ha consistido en aliviar el dolor y la inflamación con medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE) como la aspirina y el ibuprofeno. A los niños con artritis juvenil severa también se les trata con fármacos que inhiben la respuesta inmunitaria del organismo, tales como los corticoides y el metotrexato.

Pero ahora también se trata las AIJ poliarticular y sistémica con nuevos medicamentos denominados biológicos, que son producidos o extraídos a partir de fuentes biológicas.

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Productos biológicos: los nuevos tratamientos para la artritis

“Conforme la ciencia ha avanzado en la escala molecular, hemos aprendido más sobre la causa de la artritis —el mecanismo de la enfermedad— y podemos identificar blancos importantes”, señala Nikolov.

Entre estos blancos están las citocinas (las moléculas que controlan y ocasionan las inflamaciones en el cuerpo), tales como el factor de necrosis tumoral (FNT), las interleucinas (IL) y otras proteínas naturales que intervienen en estimular la respuesta inmunológica del organismo. Por lo general, los productos biológicos que se usan para el tratamiento de la artritis juvenil se administran por vía intravenosa o subcutánea (por debajo de la piel), y a menudo hay que tomarlos por años. Productos biológicos diferentes tienden a funcionar mejor para tratar subgrupos diferentes de la enfermedad. En los últimos años, la FDA ha aprobado varios de estos tratamientos. Sus nombres, el tipo de AIJ que tratan y las fechas de aprobación son los siguientes:

  • Humira (adalimumab), para la AIJ poliarticular, en febrero de 2008.
  • Orencia (abatacept), para la AIJ poliarticular, en abril de 2008.
  • Enbrel (etanercept), para la AIJ poliarticular, en junio de 2008.
  • Actemra (tocilizumab), para la AIJ sistémica, en abril de 2011, y para la AIJ poliarticular, en abril de 2013.
  • Ilaris (canakinumab), para la AIJ sistémica, en mayo de 2013.

“Además de mejorar las manifestaciones, los síntomas y el funcionamiento físico de los pacientes, muchos de estos productos biológicos han demostrado reducir la destrucción articular en los adultos con artritis reumatoide (AR) —una enfermedad que tiene relación con la artritis juvenil— y, así, cambiar el curso natural de la enfermedad”, explica Nikolov.

Aunque los investigadores aún no tienen mucha información de seguridad de largo plazo sobre el uso de estos medicamentos en los niños, sí tienen una experiencia considerable con su uso en adultos que padecen AR. Los productos biológicos utilizados para el tratamiento de pacientes con artritis juvenil son fármacos potentes que inhiben el sistema inmunológico y pueden aumentar el riesgo de contraer infecciones graves, incluyendo infecciones oportunistas (poco comunes) y la tuberculosis.

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La ampliación de los nuevos tratamientos al uso infantil

Cuando se determina que un medicamento beneficia a los adultos con AR en ensayos clínicos amplios, las empresas farmacéuticas pueden estudiarlo en los niños con artritis juvenil a fin de averiguar si también funciona para ellos. Además, la FDA sopesa los riesgos conocidos y potenciales del medicamento para determinar si sus beneficios para el tratamiento de la artritis juvenil superan o no estos riesgos.

“Es posible que surjan problemas de seguridad en los niños que no hayamos visto en los adultos. Por ejemplo, estos medicamentos pueden afectar el cuerpo en desarrollo y el sistema inmunológico de un niño, y eso puede justificar cambios a las etiquetas para que tanto los prestadores de servicios de salud como los pacientes sepan cuáles son los riesgos involucrados, y cómo identificar y responder a los posibles problemas”, advierte Nikolov. 

Entre tanto, los científicos continúan trabajando para mejorar los tratamientos existentes para los niños, y buscan otros nuevos que funcionen mejor y que tengan menos efectos secundarios.

“No tenemos una cura para la artritis juvenil; no hemos llegado a eso todavía”, reconoce Nikolov.  “Pero estamos haciendo progreso”.

Este artículo aparece en la página de Artículos de Salud para el Consumidor de la FDA que muestra lo más reciente de todos los productos regulados por la FDA..

17 de julio de 2014

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Page Last Updated: 07/20/2014
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