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Historiadores de la FDA comparten las lecciones del pasado de la agencia

FDA historians John Swann and Suzanne Junod with historical artifacts collection  (350x374)

Los historiadores Suzanne Junod y John P. Swann conservan miles de objetos antiguos en la FDA, entre ellos (de izquierda a derecha) el “Placebo Inhalation Powder” (Placebo en polvo para inhalar), un tratamiento inerte que, en el nombre mismo, admitía ser terapéuticamente inútil; el “Peptikon”, un tónico para la salud saturado de alcohol; y un modelo de un “Zerret Applicator” (Aplicador Zerret), un artefacto de los 1940 que (falsamente) prometía aliviar el sufrimiento derivado de cualquier enfermedad conocida.

Para obtener esta foto y otras fotos históricas de la FDA vaya a Flickr.

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La Dra. Suzanne Junod y el Dr. John P. Swann, historiadores de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés), son expertos en el pasado de la agencia y supervisan una colección de varios miles de objetos antiguos que está a la altura de cualquier museo, incluyendo algunos que el Instituto Smithsonian tiene en préstamo. Incorporándose al personal de la FDA en 1985 y 1989, respectivamente, los doctores Junod y Swann son especialistas en las medidas de la agencia que atañen a los alimentos y los medicamentos. Al tiempo que la Oficina de Historia de la FDA celebra su 46 aniversario este mes de marzo, ellos explican algunos sucesos que cambiaron la historia de la nación y revelan cómo ayudan a los investigadores —incluyendo a especialistas y consumidores— con solicitudes diversas.

¿Cuál es su trabajo principal?

John P. Swann: Estamos aquí para preservar y difundir la historia de la FDA, la cual ha crecido, de un sólo especialista químico en el Departamento de Agricultura en 1862, a una nómina de alrededor de 15,000 empleados en 2014. Nosotros supervisamos objetos y registros antiguos, y de hecho trabajamos más con gente fuera de la agencia que dentro de ella. Entre esta gente están los consumidores, ya sean especialistas o personas que enfrentan un problema personal o familiar relacionado con algún producto alimenticio o médico controlado por la FDA.

Suzanne Junod: Por ejemplo, acabo de recibir una carta de una mujer sobre un grupo llamado el “Equipo Veneno” (Poison Squad), que se remonta a 1902, cuando a la FDA se le conocía como la División de Química. El director de la división en ese tiempo, Harvey Washington Wiley, estableció este equipo de voluntarios integrado por jóvenes fuertes y sanos para que consumieran ciertos alimentos con cantidades controladas de conservadores químicos a fin de determinar si eran seguros para el consumo humano. Esta mujer escribió que su abuelo, entonces un estudiante de medicina, participó. Antes de hablar con ella, nosotros creíamos que todos los miembros del equipo habían sido empleados de la División de Química. Verificaré esto.

Swann: A veces nos enteramos por la gente que nos contacta. Si es un tema que atañe a lo que hacemos como agencia, vale la pena darle seguimiento

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¿De qué otra manera ayudan a la gente?

Junod: Nosotros publicamos artículos de investigación histórica en algunas revistas, y colaboramos con grupos académicos y privados ajenos a la agencia en sus propias investigaciones. Ayudamos a quienquiera que nos lo pida, y estamos particularmente interesados en los especialistas que trabajan en proyectos con un enfoque global. No tratamos de influir en lo que escriben, pero sí ayudamos con las estrategias de investigación. Entre más certeros, mejor para todos. De hecho hemos ayudado a algunas personas a escribir libros que siguen teniendo influencia, tales como Adverse Reactions (Reacciones adversas), por Thomas Maeder, y Reputation and Power (Reputación y poder), por Daniel Carpenter.

Swann: Con los autores, siempre estamos dispuestos a leer sus borradores y ofrecer sugerencias. También colaboramos con gente con otros intereses. Una firma jurídica puede estar buscando un conjunto de transcripciones de audiencias de los 1960, por ejemplo. Así que la firma tendría que saber dónde se encuentran los registros en el sistema. Nosotros los ayudamos a entender dónde están los expedientes, sugiriéndoles buscar en lugares tales como los Archivos Nacionales.

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¿Es por eso que la historia de la FDA es importante?

Swann: Nosotros somos la oficina del Departamento de Salud y Servicios Sociales de los Estados Unidos que lleva más tiempo en función. Cuando la gente ve al pasado, se pregunta por qué las cosas pasaron como pasaron y por qué ciertos acontecimientos son importantes. Nosotros tratamos de explicarlo. Por ejemplo, históricamente, la agencia tuvo que lidiar con muchos productos que hacían afirmaciones descabelladas. De modo que la ley original de Alimentos y Medicamentos de 1906 se promulgó para prohibir alimentos, bebidas y medicamentos adulterados e identificados de manera engañosa.

Junod:A principios del siglo XX, los colorantes para alimentos no eran más que tintes de la industria textil, y las empresas sabían que estos tintes eran cancerígenos. Pero entonces, como ahora, la gente esperaba que la comida tuviera cierta apariencia (por ejemplo, la gente quería que los chícharos o arvejas fueran verdes, no grises, pero los alimentos pueden perder su color con el procesamiento). Por motivos de seguridad, la FDA se dirigió a la industria luego de que la ley de 1906 fuera aprobada, y les dijo: “Tenemos que purificar los colorantes”. Poco después, los primes colores purificados y autorizados empezaron a aparecer en el mercado. Los desastres también han motivado cambios hechos a la ley. En 1937, la toxicidad de un fármaco usado para tratar ciertas infecciones, llamado Elíxir de Sulfanilamida, no se sometió a análisis (en ese entonces las pruebas no eran obligatorias) y terminó matando a más de 100 personas en 15 estados. Luego de esta tragedia, la ley federal de Alimentos, Medicamentos y Cosméticos (FDC, por sus siglas en inglés) de 1938 le dio a la FDA la autoridad para supervisar la inocuidad de los alimentos, los medicamentos y los cosméticos. Y más adelante, la enmienda sobre Dispositivos Médicos de 1976 reforzó la capacidad de la agencia para controlar los dispositivos; fue promulgada después de las audiencias que tuvieron lugar en 1975 sobre las miles de lesiones ocasionadas por el dispositivo intrauterino (DIU) Dalkon Shield.

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¿Ha cambiado en algo su labor?

Junod: Cuando llegué a la FDA en 1985, las oficinas de la agencia estaban dispersas en unos 43 edificios alrededor del periférico de la capital. No nos atrevíamos a poner antigüedades valiosas en exhibición porque el espacio no era nuestro o no estaba bajo nuestro control. Pero ahora que nuestra sede se encuentra en Silver Spring, Maryland, podemos exhibir la considerable colección de objetos antiguos de la agencia que tenemos. La mayoría de la gente nunca ha visto un frasco de Elíxir de Sulfanilamida, pero tenemos este y otros objetos en exhibición en el edificio principal de la FDA para que el público pueda apreciar las piezas de la historia de los alimentos y los medicamentos.

Swann: Nuestra colección histórica oral también ha crecido, de sólo un puñado de entrevistas, a una colección de más de 230. En estos recuentos orales, funcionarios de la agencia hablan de su ejercicio en la FDA, y de su participación en decisiones e iniciativas clave de la agencia. Estamos orgullosos de nuestra labor..

Comuníquese con la Oficina de Historia de la FDA por correo, escribiendo a Food and Drug Administration, White Oak Bldg. 1, Room 1201, 10903 New Hampshire Ave., Silver Spring, Md. 20993, y por teléfono, llamando al 301-796-8952.

Este artículo está disponible en la página de Artículos para el consumidor de la FDA, en la cual se publican las últimas novedades sobre todos los productos controlados por la FDA..

20 de marzo de 2014

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