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U.S. Department of Health and Human Services

Food

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Consumer Advisory: Only Eat Puffer Fish from Known Safe Sources

October 17, 2007; Updated January 17, 2014*

also available en español (Spanish) and Korean


The Food and Drug Administration (FDA) is advising consumers only to eat puffer fish (also known as fugu, bok, blowfish, globefish, swellfish, balloonfish, or sea squab) from two known safe sources. The safe sources are 1) imported puffer fish that have been processed and prepared by specially trained and certified fish cutters in the city of Shimonoseki, Japan, and 2) puffer fish caught in the mid-Atlantic coastal waters of the United States, typically between Virginia and New York. Puffer fish from all other sources potentially contain deadly toxins and therefore are not considered safe.

The liver, gonads (ovaries and testes), intestines, and skin of some puffer fish contain the toxins tetrodotoxin and/or saxitoxin. These toxins are more deadly than the poison cyanide and can affect a person's central nervous system. There are no known antidotes for these toxins. Puffer fish must be cleaned and prepared properly so the organs containing the toxins are carefully removed and do not cross-contaminate the flesh of the fish. These toxins cannot be destroyed by cooking or freezing.

Symptoms resulting from ingesting either of the toxins include tingling of the lips and mouth, followed by dizziness, tingling in the extremities, problems with speaking, balance, muscle weakness and paralysis, vomiting, and diarrhea. These symptoms can begin anywhere from 20 minutes to 2 hours after eating the toxic fish. In extreme cases death can result from respiratory paralysis.

The Japanese government licenses specially trained fish cutters to process and prepare puffer fish. These fish are imported into the United States two to three times per year for special occasions, by only one approved New York importer, Wako International, under an FDA/Japanese government agreement. This is the only acceptable source of imported puffer fish. They are sold only to restaurants and dishes containing the fish are often very expensive, sometimes costing hundreds of dollars for a full meal.

Puffer fish caught from the mid-Atlantic coastal waters of the United States do not contain these deadly toxins and are considered safe to eat. They are less expensive than imported puffer fish and may be found in markets or restaurants. However, puffer fish caught off the east coast of Florida should not be eaten because the entire fish is potentially toxic.

Before ordering or buying puffer fish, consumers should ask where it came from to ensure it is from a known safe source. Consumers who are unsure of the source should not eat puffer fish.

*The description of the deadliness of the toxins was amended on January 17, 2014.


Additional information on Puffer Fish

May 24, 2007: FDA Warning on Mislabeled Monkfish: Fish Believed to be Puffer Fish; Contains Deadly Toxin


Press Release: FDA Provides Advice on Safe Sources of Puffer Fish October 17, 2007

Industry Advisory: Advisory on Puffer Fish October 17, 2007; Updated January 17, 2014


En Espanol

La Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA, Food and Drug Administration) recomienda a los consumidores que coman pez globo (también conocido como, fugu, bok, botete diana, pez inflado o pez rechoncho) sólo de fuentes seguras conocidas. Las fuentes seguras son: 1) pez globo importado que se ha procesado y preparado por cortadores de pescado certificados y especialmente capacitados en la ciudad de Shimonoseki, Japón, y 2) pez globo que se pesca en las aguas costeras del Atlántico medio de los Estados Unidos, normalmente entre Virginia y Nueva York. Los peces globo de todas las demás fuentes pueden contener toxinas mortales, por lo que no se consideran seguros.

El hígado, las gónadas (ovarios y testículos), los intestinos y la piel de algunos peces globo contienen las toxinas tetrodotoxina o saxitoxina. Estas toxinas son más mortales que el cianuro y pueden afectar el sistema nervioso central de una persona. No se conocen antídotos para estas toxinas. El pez globo se debe limpiar y preparar de manera adecuada para que los órganos que contienen las toxinas se retiren cuidadosamente y no se produzca la contaminación cruzada de la carne del pescado. Estas toxinas no se pueden destruir con la cocción o congelación.

Los síntomas que aparecen al ingerir cualquiera de las toxinas incluyen hormigueo en los labios y la boca, seguido de mareos, hormigueo en las extremidades, problemas para hablar, con el equilibrio, debilidad muscular y parálisis, vómitos y diarrea. Estos síntomas pueden comenzar desde 20 minutos hasta 2 horas después de comer el pescado tóxico. En casos extremos, se puede producir la muerte debido a una parálisis respiratoria.

El gobierno japonés autoriza a cortadores de pescado especialmente capacitados para procesar y preparar pez globo. Estados Unidos importa estos pescados dos a tres veces al año para ocasiones especiales, y lo hace a través de un sólo importador aprobado de Nueva York, Wako International, en virtud de un acuerdo entre la FDA y el gobierno japonés. Ésta es la única fuente aceptable de pez globo importado. Se vende sólo a restaurantes y los platos que contienen el pescado a menudo son muy costosos, en ocasiones llegando a costar cientos de dólares una comida completa.

El pez globo que se pesca en las aguas costeras del Atlántico medio de los Estados Unidos no contiene estas toxinas mortales y se considera seguro para comer. Cuesta menos que el importado y se puede encontrar en mercados o restaurantes. Sin embargo, el pez globo que se pesca en la costa este de Florida no se debe comer porque el pescado completo puede ser tóxico.

Antes de pedir o comprar pez globo, los consumidores deben preguntar por su origen para asegurarse de que proviene de una fuente segura conocida. Los consumidores que no están seguros de la fuente no deben comer pez globo.