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Preguntas y respuestas relacionadas con las grasas trans

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1. ¿Qué está anunciando la FDA?

La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) ha propuesto la determinación preliminar de que los aceites parcialmente hidrogenados (PHO, por sus siglas en inglés), la principal fuente de grasas trans en el abasto de alimentos procesados, ya no sean “generalmente considerados seguros” o GRAS (por las siglas en inglés). Si la FDA llega a la determinación definitiva de que los aceites parcialmente hidrogenados no son GRAS, una empresa ya no podría usarlos en los alimentos sin la aprobación de la FDA, aunque tal vez tome algún tiempo para que el cambio se implemente por completo

2. ¿Por qué la FDA llegó a esta determinación prelimar?

La FDA llegó a esta determinación preliminar porque las grasas trans conllevan efectos adversos significativos para la salud. Las pruebas científicas han demostrado que el consumo de grasas trans eleva los niveles del colesterol “malo” ligado a las lipoproteínas de baja densidad (LDL, por sus siglas en inglés), lo cual aumenta el riesgo de padecer enfermedades del corazón. Las grasas trans también pueden tener otros efectos adversos, entre ellos una disminución del colesterol ligado a las lipoproteínas de alta densidad (HDL, por sus siglas en inglés). Considerando tan solo los efectos de las grasas trans de los aceites parcialmente hidrogenados en los niveles de colesterol LDL, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que eliminar estas grasas de la ingesta podría prevenir tanto como 20,000 casos de cardiopatías coronarias (CHD, por sus siglas en inglés) y hasta 7,000 muertes al año.

3. ¿Qué son los aceites parcialmente hidrogenados y por qué se usan?

Los aceites parcialmente hidrogenados se forman durante la elaboración de los alimentos, cuando se agrega hidrógeno a los aceites vegetales (un proceso llamado hidrogenación) para hacerlos más sólidos. Los productores de alimentos usan los aceites parcialmente hidrogenados para mejorar la textura, la vida de anaquel y la estabilidad del sabor de los alimentos. Aproximadamente la mitad de las grasas trans que los estadounidenses consumen se forman durante la elaboración de los alimentos, y los aceites parcialmente hidrogenados son la principal fuente de grasas trans en el suministro de alimentos de los Estados Unidos.

4. ¿Qué tipos de alimentos es más probable que contengan aceites parcialmente hidrogenados y grasas trans?

Los aceites parcialmente hidrogenados y, por consiguiente, las grasas trans, pueden encontrarse en productos horneados tales como galletas, tartas y pasteles o tortas; en tentempiés tales como palomitas de maíz para microondas; pizzas congeladas; algunas comidas rápidas, margarinas y otros productos para untar, sustitutos de crema para el café; mantecas vegetales y margarinas en barra; y productos de masa refrigerada tales como bollos y rollos de canela.

5. ¿Todas las grasas trans son iguales?

No. Las grasas trans que se encuentran en lo alimentos pueden ser ya sea naturales o artificiales. Las grasas trans naturales se producen en el vientre de algunos animales de pastoreo y por eso pueden encontrarse, en pequeñas cantidades, en productos de origen animal tales como la leche, los productos lácteos y ciertas carnes. La medida de la FDA no afectaría a estos alimentos.

Las grasas trans artificiales se forman durante la preparación de los alimentos mediante la hidrogenación de los aceites vegetales. 

6. ¿Son peores las grasas trans que las saturadas para contribuir al padecimiento de enfermedades del corazón?

La FDA concuerda con los grupos expertos, tales como el Instituto de Medicina y la Asociación Americana del Corazón, en que los ácidos grasos de las grasas trans ejercen un efecto más potente sobre el riesgo de padecer enfermedades del corazón coronarias que los ácidos grasos saturados.

7. ¿Qué es un aditivo alimentario y qué significa ser “generalmente considerado seguro” (GRAS)? 

En general, según la ley Federal de Alimentos, Medicamentos y Cosméticos, cualquier sustancia que se agregue intencionalmente a un alimento constituye un aditivo alimentario y está sujeto a la evaluación y aprobación de la FDA antes de poderse comercializar. Sin embargo, la definición legal de “aditivo alimentario” tiene varias excepciones, que incluyen a aquellas sustancias que son “generalmente consideradas seguras” (GRAS) para un uso indicado.

Una sustancia es GRAS si, mediante estudios científicos, es generalmente reconocida entre los expertos profesionales como segura para su uso indicado. Ésta es una distinción importante porque, a diferencia de los aditivos alimentarios, una sustancia GRAS no tiene que ser aprobada por la FDA antes de poder agregarse de manera lícita a un alimento. En cambio, el productor debe determinar que el uso de la sustancia es GRAS. Para establecer un reconocimiento general de seguridad, debe haber un consenso entre los expertos profesionales de que la sustancia no será perjudicial acorde con las condiciones del uso indicado. Una sustancia en uso desde antes de 1958 pueden considerarse como GRAS gracias a los estudios científicos o la experiencia derivada de su uso generalizado en los alimentos.

8. ¿Están procurando recabar comentarios sobre esta medida?

Sí. La FDA, por medio de una notificación en el Registro Federal, está procurando recabar información y datos científicos adicionales, entre ellos comentarios, sobre lo siguiente:

  • nuestra determinación preliminar de que los aceites parcialmente hidrogenados ya no son GRAS;
  • los posibles enfoques para abordar el uso de los aceites parcialmente hidrogenados en los alimentos, tales como establecer un nivel permisible para el uso de grasas trans en los alimentos; el tiempo necesario para reformular los productos a fin de eliminar los aceites parcialmente hidrogenados del abasto alimentario o los obstáculos a la reformulación de ciertos alimentos; y
  • cualquier sanción previa por el uso de aceites parcialmente hidrogenados en los alimentos.

9. ¿Debo eliminar las grasas trans de mi dieta?

El Instituto de Medicina (IOM, por sus siglas en inglés), una entidad independiente, ha llegado a la conclusión de que las grasas trans no ofrecen ningún beneficio conocido para la salud y que no existe un nivel de consumo de grasas trans artificiales que sea seguro. Además, el IOM recomienda reducir lo más posible el consumo de grasas trans, al tiempo que se lleva una dieta nutricionalmente adecuada. Más aun, la Guía de Alimentación para los estadounidenses recomienda que las personas mantengan su consumo de grasas trans al mínimo posible.

10. ¿Cómo puedo saber si mi comida contiene aceites parcialmente hidrogenados?

Los consumidores deben consultar tanto el nivel de grasas trans en la etiqueta de información nutricional como la lista de ingredientes. Desde 2006, la FDA ha exigido que las grasas trans se declaren en la etiqueta de información nutricional de los alimentos. Los productos que indican “0 g de grasas trans” contienen entre 0 y menos de 0.5 g de estas grasas por porción. Esto significa que los alimentos que indican “0 g de grasas trans” aún pueden contener algunas grasas trans artificiales. La lista de ingredientes ofrece información que indica si el producto contiene o no aceites parcialmente hidrogenados.

11. ¿Pretende la FDA ajustar este límite de 0.5 g a un nivel más bajo?

Por el momento, la dependencia no tiene planes para llevar a cabo semejante ajuste. De hacerse definitiva, la determinación preliminar acarrearía una reducción de los niveles actuales en los alimentos. Al presente, la dependencia carece de métodos analíticos convalidados para someter a los productos alimenticios a pruebas confiables a niveles tan bajos como 0.1 g de grasas trans por porción.  

12. ¿Cómo se relaciona la reducción en la ingesta de grasas trans con una reducción de la obesidad? 

La reducción en la ingesta de grasas trans tiene más qué ver con la salud cardiovascular que con la obesidad. Incluso las personas que mantienen un peso saludable son susceptibles de sufrir enfermedades cardiovasculares. Es generalmente aceptado que el consumo de grasas trans contribuye a las enfermedades del corazón, la principal causa de muerte en los Estados Unidos. Actuar hoy es un paso importante en la dirección de bregar con los factores que contribuyen al riesgo que todos corremos de padecer una cardiopatía.

13. ¿Se han impuesto restricciones a las grasas trans en otros países?

Sí. En 2004, Dinamarca restringió los niveles de grasas trans en los aceites y las grasas usadas en los alimentos producidos localmente o importados. Las grasas trans no han de constituir más del 2% del contenido graso de un producto. En 2008, Suiza promulgó una prohibición nacional de las grasas trans, con restricciones similares, y Canadá ha reducido su consumo de estas grasas mediante objetivos de reducción voluntaria.

En los Estados Unidos, algunas jurisdicciones, tales como el estado de California, la ciudad de Nueva York, la ciudad de Baltimore y el condado de Montgomery, en Maryland, han impuesto restricciones al uso de las grasas trans como ingredientes en los establecimientos de servicios gastronómicos. En general, estas regulaciones les prohíben a los establecimientos de servicios gastronómicos vender o distribuir alimentos y, en algunos casos, usar ingredientes que contengan más de 0.5 g de grasas trans por porción. En la ciudad de Nueva York, se calcula que, para 2008, el 98% de los restaurantes no usaban ingredientes que contuvieran grasas trans artificiales, en comparación con un 50% en 2005.

Page Last Updated: 07/28/2014
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