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Oficina de Puerto Rico protege a los consumidores de cerca y de lejos

An FDA inspector based in the San Juan District Office inspects cosmetic products.

Un inspector de la FDA con base en la Oficina del Distrito de San Juan. Puerto Rico inspecciona cosméticos.

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En 1911, una oficina federal con cuatro empleados encargados de proteger la salud de los consumidores - dos químicos, un inspector y un asistente de oficina -  abrió sus puertas en cuatro oficinas del edificio de la Corte Federal en San Juan, Puerto Rico.

Esto ocurrió cinco años después de la aprobación de la Ley de Pureza de los Alimentos y Medicamentos de 1906 – la primera ley federal de alimentos y medicamentos promulgada para proteger a los consumidores de los alimentos y medicamentos ilegales que circulaban en el comercio interestatal.

Actualmente, la oficina del Distrito de San Juan, incluyendo un laboratorio especializado en medicamentos, está situada en cuatro acres de tierra, propiedad de la FDA, frente al puerto de la ciudad. La oficina todavía está encargada de proteger la salud de los consumidores, pero el número de productos que regula se ha multiplicado, sus capacidades y el tamaño de su personal se han ampliado, y sus funciones son ahora globales.

Aproximadamente el 95 por ciento de sus empleados son hispanos. Sus áreas de especialización incluyen química, microbiología, ingeniería, farmacéutica, salud ambiental, higiene industrial,  comunicaciones para la salud, control de calidad y métodos de investigación.

"Nuestro personal tiene pasión por lo que hacen y toma muy en serio la misión de proteger a los consumidores y mejorar la salud pública", dice la directora del distrito Maridalia Torres. "Somos el distrito más pequeño, pero tenemos un gran corazón".

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Alianzas importantes

Separados por miles de kilómetros de océano de los EE.UU., la oficina del Distrito de San Juan sirve al Estado Libre Asociado de Puerto Rico y al territorio de las Islas Vírgenes de los EE.UU.  Los empleados del distrito son responsables de asegurar que los productos regulados por la FDA, que son manufacturados o vendidos en estos territorios - o importados a estas áreas, cumplan con las normas de la FDA.

Estos esfuerzos incluyen investigaciones, medidas de cumplimiento y análisis de laboratorio. Además, el distrito promueve la salud pública a través de la educación, comunicaciones para la salud y enlace con los medios de comunicación a través de alianzas con las agencias  locales, grupos de apoyo y otros organismos.

En el ámbito internacional, los miembros del personal de la oficina del Distrito de San Juan ayudan a capacitar a representantes de las agencias reguladoras en América Latina y el Caribe, e inspeccionan instalaciones en el extranjero, como en China, la India y en los países europeos.

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Recorrido histórico

En los primeros años de la oficina de San Juan –  llamada en 1965 la Sección de San Juan  -  gran parte del suministro de alimentos de Puerto Rico venía de los Estados Unidos y de países extranjeros. "Una parte importante del trabajo en inspecciones y de laboratorio de la Sección de San Juan se dedica a los productos alimenticios importados," de acuerdo a los escritos de Harry P. Lynch, ex jefe de la Sección de San Juan que comenzó en la FDA en 1955.

En la actualidad, el Distrito de San Juan, nombre que obtuvo en 1971, sigue dedicando muchos de sus recursos a la vigilancia de una variedad de productos, incluyendo productos alimenticios, que llegan a los EE.UU. a través de 15 puertos en Puerto Rico y las Islas Vírgenes.

A través de su recorrido, el distrito ha visto cómo Puerto Rico hizo la transición de una región principalmente agrícola a un sector industrial diverso. Aunque la industria de alimentos representa la mitad de las establecimientos de los 1,500 que inspecciona el distrito, la otra mitad incluye establecimientos de manufactura de medicamentos y dispositivos médicos, bancos de sangre y otros establecimientos de productos biológicos, de biotecnología y establecimientos de medicamentos y alimentos veterinarios.

En 1960, sólo había una compañía farmacéutica estadounidense con una planta de manufactura en Puerto Rico, según Lynch. Hoy en día, la  Compañía de Fomento  Industrial de Puerto Rico (PRIDCO, por sus siglas en inglés),  corporación pública de Puerto Rico reporta que Puerto Rico es el hogar de 79 fábricas de productos farmacéuticos regulados por la FDA y de 59 plantas de fabricación de dispositivos médicos.

"Nuestro distrito es el más pequeño de los 20 distritos de la FDA, sin embargo, somos conocidos por regular la concentración más grande de medicamentos y dispositivos médicos importantes de todo el mundo", dice Torres. El 90 por ciento de los marcapasos del mundo se fabrica en Puerto Rico, de acuerdo con PRIDCO.

En el 2011, el distrito celebró el primer centenario de la presencia de la FDA en Puerto Rico.
 

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Laboratorio especializado

En sus primeros años, el laboratorio de la Estación de San Juan examinó muestras de medicamentos y alimentos para identificar "la escasez de contenidos e ingredientes y etiquetas falsas y engañosas", según los escritos de Mario Brau Jr., quien se unió a la estación como empleado en 1921.

"La mayoría de los trabajos de la estación se hacían para el Servicio de Aduanas de los EE.UU., el Departamento de Agricultura de los EE.UU. y el Departamento de Prohibición", escribe Brau. "Examinamos y analizamos muchos productos importados para la Aduana de los EE.UU".

En la actualidad el Laboratorio de San Juan se especializa en el análisis de medicamentos. Ya sea en respuesta a una queja del consumidor o en apoyo a una investigación criminal, el laboratorio está equipado y los analistas están preparados para examinar cualquier forma de medicamento, ya sean tabletas, cápsulas, cremas, aerosoles, suspensiones, soluciones oftálmicas, inhaladores o parchos transdérmicos .

"La FDA es la agencia de protección del consumidor más antigua del mundo y los empleados del Distrito de San Juan han estado allí, ayudando a dirigir y transformar la agencia, desde el principio", dice Melinda Plaisier, comisionada asociada  de la FDA para asuntos regulatorios. “La vasta historia que el Distrito de San Juan aporta a la FDA - el legado de aquellos que han servido y los que sirven hoy en día - es una parte muy valiosa, tanto para  la estructura de la familia de la FDA como para la protección de la salud pública".

Este artículo aparece en la página de Artículos de Salud para el Consumidor de la FDA que muestra lo más reciente de todos los productos regulados por la FDA.

30 de septiembre de 2013

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